ASKXXI: Arts+Science Knowledge – Building and Sharing in the XXI Century

[This article appeared in the Newsletter of Friday Harbor Laboratories —TideBite— in March 2018]

In 2004, under serendipitous circumstances after my first year of graduate school in UW’s Biology Department, I found myself at FHL taking the Comparative Embryology course taught by Richard Strathmann and George von Dassow.  Having moved to Seattle from Chile the previous year, I’d roughly navigated the first year of grad school exploring my role in scientific research and my overall interests and passions in scientific illustration, pedagogy and visual arts.  I found in the Comparative Embryology course a uniquely fruitful playground, led by inspiring and knowledgeable mentors with whom I could explore the beautiful diversity of life’s earliest stages.  In a pedagogical world driven by graded tests, exams and reports, I had the rare opportunity to reflect, at the same time both deeply and playfully, on the ecology and evolution of embryos’ development.  The only stated expectation of the course was to “look very closely,” ask questions, and remain open to gaining new understanding while in close proximity to the tools and community to support that process.

The only stated expectation of the course was to “look very closely,” ask questions, and remain open to gaining new understanding while in close proximity to the tools and community to support that process.

I spent most of those 5 intense weeks looking through a microscope, taking notes and photos, and doing detailed drawings of embryos.  All in the spirit of comprehending their developmental processes, spatially understanding their forms, and theoretically and visually exploring evolutionary ideas – a gem of a class!  Although trying to understand the world through art and science had always being my passion, it was not until that course that I had a truly inquiring space to use a combined set of artistic and scientific tools to explore and understand nature.  It will not come as a surprise then – similarly to what has happened to many generations of students that have taken courses at Friday Harbor Labs – that this was a pivotal, life-changing experience for me.

Since then, having a fertile playground where artistic and scientific tools are used to explore the construction of knowledge has remained a quest in my scientific and artistic career.  In this pursuit, I have concentrated on exploring the emergent properties that arise from the interactions of both worlds.  I’ve taught classes in science communication, visualization of science and scientific illustration, and I have participated in several art+science projects that extended beyond outreach or artistic activities.  Fortunately, I have found many kindred spirits along the way.

Looking at things very closely is the first step for asking questions and re-imagining and visualizing research. In ASKXXI we are connecting a series of field stations, study sites and environments to start exploring key environmental issues with our fist cohort of participants.

Two years ago FHL gave me the opportunity to connect with Genevieve Tremblay, a digital media artist, design educator, natural inquirer of knowledge-building processes, and curator working at the intersection of art, science and emerging technologies.  She had been initially inspired to spend time at FHL by Adam Summers’ visual imaging, and her residency at the Whiteley Center’s Macfarlane Art Studio allowed her to ignite new collaborations.  Among them, she worked with Drew Harvell to create holographic imaging of the Blaschka glass invertebrate models using Microsoft HoloLens.  Since then, many virtual meetings with Genevieve and many conversations and work sessions with inspiring artists and scientists from Chile and the USA (Nelida Pohl, Belén Gallardo, Fredy Diaz, Jeff Brice, Jack Delap, Martha Groom, Becca Price, Adam Summers and many others) have birthed the program “ASKXXI: Arts+Science Knowledge-building and sharing in the XXI century.

So, in 2018 – fourteen years after that seminal class and two years since the newly-ignited interactions – I will return to FHL as part of a team* of interdisciplinary artists and scientists from Chile and the USA, in a program that aims to foster USA-Chile collaboration in art, ecological science, and traditional and emerging story-telling technologies.  It focuses on the marine and terrestrial ecology of Chile and the Pacific Northwest.  This ambitious inter-disciplinary and inter-hemispheric program will serve as a platform to build a pioneering community that seeks, through innovative pedagogical methodologies, to advance excellence in interdisciplinary connections between the arts and ecological science.

This ambitious inter-disciplinary and inter-hemispheric program will serve as a platform to build a pioneering community that seeks, through innovative pedagogical methodologies, to advance excellence in interdisciplinary connections between the arts and ecological science.

Jack Delap, Jeff Brice and Genevieve Tremblay (from the ASKXXI-US team) and I during a visit to FHL in 2017. We visited field sites and laboratories, gave updates on the HoloLens visualization project for the Blaschka’s glass invertebrate models curated by Drew Harvell, and planned our 2018 activities. Pictures also show a few of our amazing science and art advisors: Drew Harvell, Adam Summers, Curtis Wong and Ginny Ruffner.

During our June 2018 USA bootcamp, we will explore and learn several state-of-the-art digital technologies for analyzing and displaying data such as data visualization, 3D printing, and virtual reality.Our plan is to integrate new ways of understanding, visualizing, rethinking and communicating the scientific research done in key natural environments, in topics that range from conservation (PNW) and invasiveness (Chile) of salmonids, to climate change, toxic algal blooms and wildfires.  This 2018 year-long pilot program, which is partially funded by the USA Embassy in Chile and sponsored by Fulbright and an array of academic institutions in both countries**, will include a cohort of 10 diverse Chilean professionals with interdisciplinary experience from science, art or design backgrounds.

The participants will go through a 5 stage process:
(1) Immersion in the intersection between science, art and technology
(2) Learn the fundamentals of ecological sciences, visual arts narratives, and their traditional and technological tools
(3) Participate in a 3-week “art and science bootcamp” in the USA exploring, among other things, virtual reality, 3D imaging and data visualization tools
(4) Participate in a 2-week “art and science bootcamp” in Chile
(5) Design and develop a science, art and technology project based on contingent environmental issues

These final projects will be part of a multimedia exhibit that will travel through Chile and the USA.  This pilot year will also allow us to strengthen our network of collaborators, getting us ready for the next phase in 2019.  That program will bring USA fellows to Chile where they will engage with our first-year cohort of innovators to continue developing new ways of seeing and communicating the natural world.

Our plan is to integrate new ways of understanding, visualizing, rethinking and communicating the scientific research done in key natural environments

Like my experience in that 2004 Comparative Embryology course, the ASKXXI program is a knowledge-building playground embedded in natural places where scientific research is done at the highest level and supported by experts in their fields – a place where interdisciplinary thinkers can explore and re-think knowledge itself.  Art+Science initiatives are growing exponentially around the world in an urge to reimagine the critical challenges we confront today.  Friday Harbor Laboratories, with its privileged location since 1904, has always been a leader in research, education and conservation.  Through the Whiteley Center and the efforts of committed scientists, many art+science initiatives have taken and are taking place with fantastic results.  For these reasons, FHL was an obvious choice when deciding where ASKXXI participants should start their exploration of the PNW.  We envision ASKXXI as a platform that will launch our innovators into the art+science interdisciplinary networks of the XXI century, creating a community that will grow in many different directions.  We are excited for the opportunity that FHL’s Director, faculty and staff are giving us this summer of 2018, and we are happy to invite the FHL community to connect and help us create bridges in knowledge.

For more information on ASKXXI, please visit or the ASKIXXI 2018 online brochure.

[Spanish version]

En 2004, en circunstancias fortuitas después de mi primer año de posgrado en el Departamento de Biología de la Universidad de Washington, me encontré en FHL tomando el curso de Embriología comparada impartido por Richard Strathmann y George von Dassow. Tras mudarme a Seattle desde Chile el año anterior, y tras haber completado  el primer año de la escuela de posgrado, estaba aun explorando que rol tendrían en el mundo de la investigación científica, y mis intereses y pasiones multiples que incluían también a la ilustración científica, la pedagogía y las artes visuales. Ese verano, encontré en el curso de Embriología Comparativa un campo de juego singularmente fructífero, dirigido por mentores inspiradores y con mucho conocimiento con quienes pude explorar la hermosa diversidad de las primeras etapas de vida de los organismos. En contraste a un mundo pedagógico generalmente impulsado por exámenes, presentaciones e informes, en este curso tuve la rara oportunidad de reflexionar, al mismo tiempo profunda y lúdicamente, sobre la ecología y la evolución del desarrollo embrionario. La única expectativa declarada del curso era “mirar muy de cerca”, hacer preguntas y permanecer abierto al aprendizaje, lo que impulsaba a  obtener una nueva comprensión de los fenómenos. Este proceso estaba mediado por tener acceso a las mejores herramientas, interesantes organismos y una comunidad de investigadores que apoyaban el proceso.

Pasé la mayor parte de esas 5 intensas semanas mirando a través de un microscopio, tomando notas y fotos, y haciendo dibujos detallados de embriones. Todo en el espíritu de comprender sus procesos de desarrollo, comprender espacialmente sus formas y explorar teórica y visualmente las ideas evolutivas: ¡fue una clase maravillosa! Aunque tratar de entender el mundo a través del arte y la ciencia siempre fue mi pasión, no fue hasta ese curso que tuve un espacio verdaderamente inquisitivo para usar un conjunto combinado de herramientas artísticas y científicas para explorar y comprender la naturaleza. No es una sorpresa entonces, de manera similar a lo que le sucedió a muchas generaciones de estudiantes que tomaron cursos en Friday Harbor Labs, que esta fue una experiencia fundamental que me cambió la vida.

Desde entonces, tener un patio de juegos fértil donde las herramientas artísticas y científicas se utilizan para explorar la construcción del conocimiento ha seguido siendo una búsqueda en mi carrera científica y artística. En esta búsqueda, me he concentrado en explorar las propiedades emergentes que surgen de las interacciones de ambos mundos. He impartido clases de comunicación científica, visualización de ciencia e ilustración científica, y he participado en varios proyectos de arte + ciencia que se extendieron más allá del alcance o las actividades artísticas. Afortunadamente, he encontrado muchos espíritus afines en el camino.

Hace dos años, FHL me dio la oportunidad de conectarme con Genevieve Tremblay, artista de medios digitales, educadora de diseño, investigadora natural de procesos de creación de conocimiento y curadora que trabaja en la intersección del arte, la ciencia y las tecnologías emergentes. Inicialmente, llegó a FHL gracias a las hermosas imágenes de peces de Adam Summers, y su residencia en el Macfarlane Art Studio del Whiteley Center le permitió generar nuevas colaboraciones. Entre ellos, trabajó con Drew Harvell para crear imágenes holográficas de los modelos de invertebrados de vidrio Blaschka usando Microsoft HoloLens. Desde entonces, muchas reuniones virtuales con Genevieve y muchas conversaciones y sesiones de trabajo con artistas y científicos inspiradores de Chile y EE. UU. (Nélida Pohl, Belén Gallardo, Fredy Díaz, Jeff Brice, Jack Delap, Martha Groom, Becca Price, Adam Summers y muchos otros) han dado nacimiento al programa “ASKXXI: Construcción de Conocimiento Interdisciplinario Arte-Ciencia en el Siglo XXI”.

Este 2018 —catorce años después de esa clase seminal y dos años desde las interacciones recién iniciadas— regresaré a FHL como parte de un equipo* de artistas interdisciplinarios y científicos de Chile y Estados Unidos, en un programa que busca fomentar Colaboración entre Estados Unidos y Chile en arte, ciencias ecológicas y tecnologías narrativas tradicionales y emergentes. El programa se centra en la ecología marina y terrestre de Chile y el noroeste del Pacífico. Este ambicioso programa interdisciplinario e inter-hemisférico servirá como una plataforma para construir una comunidad pionera que busca, a través de metodologías pedagógicas innovadoras, avanzar en la excelencia de las conexiones interdisciplinarias entre las artes y la ciencias ecológicas.

Nuestro plan es integrar nuevas formas de entender, visualizar, repensar y comunicar la investigación científica realizada en entornos naturales claves, en temas que van desde la conservación (PNW) y la invasividad (Chile) de salmónidos, hasta el cambio climático, floraciones de algas tóxicas e incendios forestales . Este programa piloto 2018, el cual se encuentra financiado parcialmente por la Embajada de los Estados Unidos en Chile y auspiciado por Fulbright y una serie de instituciones académicas en ambos países **, incluirá una cohorte de 10 profesionales chilenos diversos con experiencia interdisciplinaria de ciencia, arte, o diseño.

Los participantes pasarán por un proceso de 5 etapas:
(1) Inmersión en la intersección entre ciencia, arte y tecnología.
(2) Aprender los fundamentos de las ciencias ecológicas, las narrativas de artes visuales y sus herramientas tradicionales y tecnológicas.
(3) Participarán en un “campamento de entrenamiento de arte y ciencia” de 3 semanas en EE. UU. Que explorará, entre otras cosas, herramientas de realidad virtual, imágenes tridimensionales y visualización de datos.
(4) Participarán en un “campamento de entrenamiento de arte y ciencia” de 2 semanas en Chile.
(5) Diseñar y desarrollar un proyecto de ciencia, arte y tecnología basado en asuntos ambientales contingentes

Los proyectos finales formarán parte de una exhibición multimedia que viajará por Chile y Estados Unidos. Este año piloto también nos permitirá fortalecer nuestra red de colaboradores, preparándonos para la próxima fase el 2019. Ese programa traerá becarios de Estados Unidos a Chile donde se conectarán con nuestro grupo de innovadores de primer año para continuar desarrollando nuevas formas de ver y comunicar el mundo natural.

Al igual que mi experiencia en ese curso de Embriología Comparativa el 2004, el programa ASKXXI es un espacio de “juego” integrado en lugares naturales donde la investigación científica se realiza al más alto nivel y que cuenta con el apoyo de expertos en sus campos, un lugar donde los pensadores interdisciplinarios puedan explorar y repensar el conocimiento en por sí mismo. Las iniciativas de Artes + Ciencias están creciendo exponencialmente en todo el mundo en un impulso por reimaginar los desafíos críticos que enfrentamos hoy. Friday Harbor Laboratories, con su ubicación privilegiada y existencia de más de 100 años, siempre ha sido líder en investigación, educación y conservación. A través del Whiteley Center y los esfuerzos de científicos comprometidos, muchas iniciativas de arte + ciencia han tenido y están teniendo lugar con resultados fantásticos. Por estas razones, FHL era una elección obvia al decidir dónde los participantes de ASKXXI deberían comenzar su exploración del PNW. Visualizamos ASKXXI como una plataforma que lanzará a nuestros innovadores a las redes interdisciplinarias de arte + ciencia del siglo XXI, creando una comunidad que crecerá en diferentes direcciones. Estamos entusiasmados por la oportunidad que nos brindan el Director, la facultad y el personal de FHL este verano de 2018, y nos complace invitar a la comunidad de FHL a conectarse y ayudarnos a crear puentes en el conocimiento.

Para obtener más información sobre ASKXXI, visite o el folleto en línea ASKIXXI 2018.